Depuis l'édition 1978, la FIFA élit les trois meilleurs joueurs du tournoi. Européens et sud américains se partagent cette récompense.

A noter que l'argentin Mario Kempes (1978) puis les italiens Paolo Rossi (en 1982) et Salvatore Schillaci (en 1990) associèrent à leur titre de meilleur joueur à celui de meilleur buteur tandis que l'allemand Oliver Kahn reçu, en 2002, le Ballon d'Or et le Gant d'Or. Après ce doublé, les gardiens ne furent plus autorisés à concourir à ce prix.

Enfin depuis l'édition 2010, le vainqueur est élu après la finale afin d'éviter le couronnement d'un joueur coupable d'un acte anti-sportif grave lors de ce match, comme cela s'est produit en 2006 (agression de Zinédine Zidane sur Marco Materazzi).

1978

1. Mario Kempes (Argentine)
2. Paolo Rossi (Italie)
3. Dirceu (Brésil)

1982

1. Paolo Rossi (Italie)
2. Falcao (Brésil)
3. Karl-Heinz Rummenigge (RFA)

1986

1. Diego Maradona (Argentine)
2. Harald Schümacher (RFA)
3. Preben Elkaer Larssen (Danemark)

1990

1. Salvatore Schillaci (Italie)
2. Lothar Mattaus (RFA)
3. Diego Maradona (Argentine)

1994

1. Romario (Brésil)
2. Roberto Baggio (Italie)
3. Hristo Stoichkov (Bulgarie)

1998

1. Ronaldo (Brésil)
2. Davor Suker (Croatie)
3. Lilian Thuram (France)

2002

1. Oliver Kahn (Allemagne)
2. Ronaldo (Brésil)
3. Hong Myung-Bo (Corée du sud)

2006

1. Zinédine Zidane (France)
2. Fabio Cannavaro (Italie)
3. Andrea Pirlo (Italie)

2010

1. Diego Forlan (Uruguay)
2. Wesley Sneijder (Pays-Bas)
3. David Villa (Espagne)

Les 10 nominés.

2014

1. Lionel Messi Argentine)
2. Thomas Müller (Allemagne)
3. Arjen Robben (Pays-Bas)

Les 10 nominés.

2018

1. Luka Modric (Croatie)
2. Eden Hazard (Belgique)
3. Antoine Griezmann (France)

Représentant(s) par pays

6 - Italie
5 - Allemagne et Brésil
4 - Argentine
3 - France
2 - Croatie et Pays-Bas
1 - Belgique, Bulgarie,Corée du sud, Danemark, Espagne et Uruguay

Joueurs classés à deux reprises

Paolo Rossi (1978,1982), Diego Maradona (1986, 1990) et Ronaldo (1998, 2002)

Pour information, la FIFA a élu rétrospectivement les meilleurs joueurs des éditions précédentes. Le palmarès est consultable sur Wikipédia.